¿Algún día tendremos una vacuna universal contra el Influenza? ¿Algo que acabe con la necesidad de todos los años tener que desarrollar una nueva vacuna y garantizar que una gran parte de la población la reciba?

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Unidad de la Hemaglutinina. En azul la región que se une a la célula y en rojo la región de la fusión con la membrana. Fuente: referencia 2

ResearchBlogging.orgDesarrollar vacunas anuales contra la gripe es una manera muy costosa de evitar esta enfermedad, por más que sea la más eficiente. Es necesario un seguimiento mundial de las variantes, encuentros bianuales para discutir cuales serán utilizadas en la vacuna, ciclos de producción y pruebas periódicas, etc.

Y aún hay el peor de todos los problemas: la adherencia a la vacuna. Todos los años las personas necesitan ser vacunadas y es muy frecuente dejar de recibirla. Incluso vacunas de la dosis única como por ejemplo de la poliomielitis no son tomadas por 100% de la población.

Así, una vacuna contra Influenza que asegure la protección con apenas una dosis seria mucho más efectiva y reduciría significativamente los costos anuales de prevención de la gripe. Con el posible beneficio de proteger contra variantes que aún no están circulando en humanos, previniendo el aparecimiento de nuevas pandemias.

Generalmente, la protección de la vacuna viene a través de anticuerpos neutralizantes. Anticuerpos neutralizantes son aquellos que, además de unirse al virus y señalizar al sistema inmune que destruya aquel cuerpo extraño, aún son capaces de impedir que el virus complete la infección con éxito.

Como la proteína más inmunogénica del Influenza es la Hemaglutinina, anticuerpos neutralizantes generalmente impiden que se una al ácido siálico bloqueando el sitio de reconocimiento. El sitio de reconocimiento queda en la superficie de la HA y es rápidamente atacado por nuestros anticuerpos. Pero él es una región muy variable del virus y, con algunas mutaciones de la HA, ella deja de ser efectivamente inactivada por el anticuerpo. Esto es lo que acontece incluso con las linajes de las vacunas, según ya vimos anteriormente.

A través de un enfoque diferente, fue posible la producción de anticuerpos de largo espectro, capaces de reconocer varias Hemaglutininas de virus diferentes. Al contrario de usar virus completos para desarrollar los anticuerpos, científicos usaron apenas la proteína HA purificada. De esta forma, regiones menos accesibles de la proteína, que normalmente se localizan próximas a la membrana viral e indisponibles pueden ser utilizadas por el sistema inmune.

El resultado fue realmente prometedor. Fueron encontrados anticuerpos capaces de reconocer 8 entre las 16 hemaglutininas conocidas, abarcando las mas comunes en humanos (y consecuentemente más relevantes), como la H1 y la H5. Esto permite que el anticuerpo sea capaz de neutralizar virus como el H1N1 de 1918 y el H5N1 aviario.
La clave de este éxito fue la región reconocida por los anticuerpos. Al contrario del sitio de la unión del ácido siálico, ellos atacan el péptido de fusión, región de la HA que es insertada en la célula y realiza la fusión de la membrana viral con la membrana de la endosoma, estructura celular que permite la entrada del Influenza. Como la membrana celular tiene propiedades específicas, el péptido de fusión necesita estar muy conservado y cualquier cambio implica en pérdida de función.

Infelizmente H3 y H7, HAs de virus importantes, no son reconocidas por estos anticuerpos, por pertenecer al segundo grupo de HAs, el grupo 2 que posee un péptido de fusión diferente.

Los virus reconocidos están todos dentro del grupo 1 de la Hemaglutininas. Por otro lado, no fue encontrado ningún virus H5N1 mutante que dejó de ser neutralizado por los anticuerpos en las pruebas realizadas, reforzando la importancia de la región de fusión del virus.

Estudios como este que buscan nuevas regiones de reconocimiento por anticuerpos, más conservadas, abren la perspectiva de un día tengamos a disposición vacunas capaces de combatir los diversos tipos de Influenza, y por períodos más largos.

Fuentes:

[1] Sui, J., Hwang, W., Perez, S., Wei, G., Aird, D., Chen, L., Santelli, E., Stec, B., Cadwell, G., Ali, M., Wan, H., Murakami, A., Yammanuru, A., Han, T., Cox, N., Bankston, L., Donis, R., Liddington, R., & Marasco, W. (2009). Structural and functional bases for broad-spectrum neutralization of avian and human influenza A viruses Nature Structural & Molecular Biology, 16 (3), 265-273 DOI: 10.1038/nsmb.1566
[2] Wang, T., & Palese, P. (2009). Universal epitopes of influenza virus hemagglutinins? Nature Structural & Molecular Biology, 16 (3), 233-234 DOI: 10.1038/nsmb.1574